Oscar Wilde e The Woman's World, il dissidente che scriveva su una rivista di moda

Fra gli Anni 1887-1890, Oscar Wilde diresse la rivista mensile inglese The Woman’s World.

The Woman’s World rappresenta il suo primo e ultimo lavoro in ufficio. Per questo lavoro, James Joyce lo definì “buffone di corte“, sebbene le modalità con cui ha contribuito nel suo ufficio continuino a fornire grandi lezioni

Dopo il caso Haymarket del 1886, in cui sette poliziotti e quattro civili morirono a Chicago durante una marcia del lavoro, Oscar Wilde firmò una petizione in cui sosteneva gli anarchici che vi avevano partecipato. Quel documento era stato preparato da George Bernard Shaw e approvato da Friedrich Engels, tra gli altri.

Meno di sei mesi dopo aver firmato quella petizione iniziò a lavorare per editare The Woman’s World, una rivista di moda, paragonabile a Vogue di oggi.

Oscar Wilde, The Woman’s World e il paradosso del lavoro d’ufficio

Per coloro che credono nel ritratto di dissidente di Oscar Wilde, autore del saggio di The Soul of Man Under Socialism (L’anima dell’uomo sotto il socialismo) l’atto politico è un’espressione seria e sincera delle sue reali simpatie, mentre il lavoro fu il risultato di pressanti bisogni materiali (due anni prima aveva sposato Constance Lloyd, con cui aveva avuto due figli).

Il pubblico possiede un’insaziabile curiosità, vuole sapere tutto tranne ciò che veramente vale la pena di sapere. Il giornalismo, conscio di questo, affina le sue attitudini mercantili e ne soddisfa le richieste”. Oscar Wilde The Soul of Man Under Socialism (L’anima dell’uomo sotto il socialismo)

Ma uno sguardo più da vicino ai volumi della sua rivista, The Woman’s World, (disponibile per la lettura attraverso il programma di digitalizzazione di Google), complica questa semplice opposizione tra il dissidente Wilde e il mercante e decadente Wilde.

Oscar Wilde e la rivista The Woman’s World

Oscar Wilde e The Woman's World 2Sotto la sua direzione editoriale, la rivista ebbe poca pazienza per pettegolezzi e banalità, ma si concentrò sulla mercificazione della vita vittoriana: le sue potenzialità, le sue cadute e il ruolo del femminismo in essa.

La rivista curata da Wilde fu un’impresa seria, in netto contrasto con i titoli scintillanti e i testi brevi e vaghi che leggiamo oggi.

Quanto erano fortunati quei redattori, si pensi, a lavorare in un ambiente culturale in cui la mercificazione poteva essere il soggetto di una rivista, e non la sua forza vitale…

The Woman’s World era progettata per un pubblico di alto reddito, colto e di prestigio però la rivista di Wilde può essere definita come dissidente per la sua frequente difesa della donna nuova, consapevole anche politicamente e radicalmente in contrasto con la femminilità vittoriana.

Tra il 1887, quando firmò un contratto con Thomas Wemyss Reid, direttore generale della compagnia, e l’ottobre 1889, quando notificò le sue dimissioni, Wilde riuscì a scrivere i suoi saggi più brillanti ed estesi.

Scrisse Il ritratto di Mr W.H. (The Portrait of Mr. W. H.), Il critico come artista – Con alcune considerazioni sull’importanza del non fare niente (The Critic as Artist – With some remarks upon the importance of doing nothing) e il notissimo Il ritratto di Dorian Gray (The Picture of Dorian Gray) spesso considerato il miglior lavoro di Wilde.

Dirigendo The Woman’s World, Wilde si rese conto, probabilmente, che scrivere per un giornale gli avrebbe permesso di avere molti contatti e avrebbe contemporaneamente alimentato la sua creatività come autore.

Oscar Wilde il freelance a caccia di prestigio

Dopo un tour negli Stati Uniti e in alcune parti d’Inghilterra nei primi anni ’80 del XIX secolo, in cui aveva dato una serie di conferenze su decorazioni, moda e arti applicate, Wilde aveva divertito il pubblico americano e britannico con la sua personalità e le sue abilità oratorie.

Quando questo grande tour terminò, Wilde cercò immediatamente fama in prestigiose riviste letterarie e giornali dove poteva recensire libri e pubblicare saggi sui suoi soggetti preferiti.

Nel corso di un anno recensì decine di libri, (alcuni dei quali confessò poi di non aver letto per intero) costruendosi un solida reputazione per aprirsi nuove opportunità.

Wilde condusse un’esistenza da freelance per diversi anni, un periodo fondamentale per la sua crescita come pensatore indipendente.

Dopo la sua laurea a Oxford, Wilde aveva appena passato del tempo in un ufficio e forse lo considerava un posto di lavoro inadatto per un autore con ambizioni letterarie.

Stimava intellettuali come John Ruskin e Walter Pater, entrambi professori di Oxford, ma nonostante i suoi successi accademici, Wilde aveva uno scarso interesse a diventare un professore universitario.

Da un lato desiderava sostenere una vita lussuosa ma dall’altro il suo fallimento nel guadagnare abbastanza soldi è ben documentato nella sua corrispondenza di quegli anni.

All’inizio del 1886, quando Constance era incinta e il flusso di denaro che riceveva per le sue lezioni popolari finì, Wilde fece domanda per la posizione di segretario presso la Beaumont Foundation. Nella sua lettera di candidatura mostrava le sue credenziali con la convinzione (errata) che gli sarebbe stata data la posizione.

In quella che era una lettera energica e insistente, Wilde scrisse non solo per chiedere un compenso finanziario, ma anche per realizzare i suoi progetti letterari.

Dopo aver pubblicato Il fantasma di Canterville (The Canterville Ghost) nella rivista Court & Society Review, Wilde propose molte idee al suo editore.

In generale, cercava di organizzare incontri in cui potesse dimostrare la sua raffinatezza, sia come autore sia come gentiluomo nella moda, ma presto scoprì che la vita di un critico e scrittore indipendente era finanziariamente incompatibile con quella di un uomo sposato.

Fu in quei giorni, nel maggio 1887, mentre lottava disperatamente per trovare lavoro e denaro, che Wilde fu contattato per la prima volta da Thomas Wemyss Reid, che gli offrì il posto di redattore e gli mandò un gran numero di numeri arretrati della rivista.

Oscar Wilde e The Woman's WorldWilde accettò volentieri l’offerta, esprimendo quanto sarebbe stato felice “unirsi a voi nel lavoro di preparazione e, in una certa misura, nella ricostruzione di The Lady’s World (allora era il titolo della pubblicazione).
A Reid, Wilde propose subito di “ampliare la gamma di argomenti, oltre che un punto di vista più elevato, e di affrontare non solo ciò che le donne indossano, ma ciò che pensano e sentono“.

A proposito della futura rivista, ( che divenne The Woman’s World), scrisse Wilde, “dovrebbe essere il centro riconosciuto per l’espressione delle opinioni delle donne in tutte le materie della letteratura, dell’arte e della vita moderna, e tuttavia dovrebbe anche essere una rivista che gli uomini possano leggere con piacere, e in cui è considerato un privilegio collaborare “.

L’idea di pubblicare una rivista di alto mercato ispirò grandi progetti, che portarono a preparare una lista di possibili collaboratori, in base alle loro conoscenze ed esperienze nel mercato letterario.

Le idee erano chiare anche sullo stile e ricordavano il Caffè di Verri quando Wilde sosteneva che la rivista doveva essere scritta “non da un punto di vista accademico o pedante, ma rendendola piacevole da leggere. […] Se un libro è noioso, non diciamo nulla al riguardo, se è geniale lo riguardiamo spesso”.

Wilde era audace anche nel suo approccio alla corona e generoso nella concessione di royalty, naturalmente.

Scrisse una lettera alla regina Vittoria dicendole che la considerava un collaboratore ideale.

Oscar Wilde e The Woman's World 3Si diceva che la regina Victoria scrivesse versi nel suo tempo libero e Wilde voleva essere autorizzato a pubblicare una delle sue poesie su The Woman’s World.

La risposta arrivò: “In realtà, cosa non dirà la gente o non inventerà” per poi proseguire “Mai la regina, in tutta la sua vita, potrebbe scrivere una sola riga di poesia seria o comica o addirittura fare una rima. È, quindi, un’invenzione e un mito”.

Tuttavia, una delle damigelle d’onore di Victoria in seguito informò Wilde che la regina amava immensamente la rivista: la regina non poteva collaborare con lui, ma era una fan di The Woman’s World.

Wilde fece pressioni su Reid per cominciare le nuove pubblicazioni “È assolutamente necessario iniziare subito”, scrisse, “abbiamo già dedicato molto tempo alla preparazione, e ho interviste con persone di grande importanza e importanza” in realtà l’urgenza era legata al compenso.

Così, la pubblicazione di The Woman’s World era un mezzo per fare soldi, oltre che per trovare collegamenti letterari e nella moda.

Ma non è da sottovalutare che per la grande sagacia delle sue commedie successive, come Lady Windermere’s Fan (Il ventaglio di Lady Windermere, 1892), An Ideal Husband (Un marito ideale, 1895) o The Importance of Being Earnest (L’importanza di chiamarsi Ernesto, 1895), caratterizzate da battute folgoranti con le quali colpiva la società londinese vittoriana dell’epoca, sia da ricercarne le radici ispiratrici nel periodo delle pubblicazione della rivista.

La strategia di Wilde come redattore a tempo pieno era intelligente. Non solo evitò di alienare la sua rispettabile e intellettuale cerchia di Oxford, ma voleva anche ottenerne la benedizione e il suo sostegno insistendo: “Dobbiamo avere le università dalla nostra parte”.

Se non poteva diventare un nuovo Ruskin, Wilde poteva almeno commissionargli una apparizione.

Anche le scrittrici in questo modo sarebbero state nella rivista, chiedendo opinioni nelle colonne, poiché le donne e le femministe erano una parte importante del pubblico dei lettori in Inghilterra.

Una volta che uscì il primo numero di The Woman’s World e che ricevette il suo stipendio (sei sterline a settimana, una somma significativa), l’entusiasmo di Wilde sembrò diminuire.

Un grosso problema per Wilde, nel suo nuovo lavoro, era che non era permesso fumare in ufficio. Questo era profondamente irritante per l’uomo che una volta disse che “Una sigaretta è il prototipo perfetto di un perfetto piacere. È squisita e lascia insoddisfatti. Che cosa si può volere di più?”.

Ma non trovava nulla contro il trascorrere una giornata a parlare con gli autori in una comoda sedia da ufficio: sembrava godere immensamente della sua posizione privilegiata, almeno all’inizio.

Wilde ebbe la fortuna di avere un sottoposto in ufficio che lo aiutava a organizzare le collaborazioni e a modificare di articoli, che erano diventati per lui un fastidio.

Arthur Fish aveva 27 quando divenne l’assistente Wilde nel 1887, giusto quando il suo capo stava diventando, a poco a poco, una figura affascinante nei circoli letterari di Londra.

Quando il suo capo lasciava l’ufficio per passare il pomeriggio al caffè era Fish a coprirne gli impegni.

Ma cosa faceva Oscar Wilde al Café Royal?

Prendendo in considerazione l’impressionante produzione letteraria di quel periodo è evidente che stava scrivendo saggi e altro per uso personale.

Ma è altrettanto chiaro che lavorava con la stessa determinazione alla sua rubrica letteraria in The Woman’s World. Non aveva fatto una scelta tra il giornalismo e ciò che considerava la sua scrittura intellettuale: invece di scegliere fra le due parti, le aveva unite.

Ma il problema più grande scoperto da Wilde, fu che la produzione e il consumo di una rivista di moda ricordano l’esperienza di un personaggio influenzato dal mondo che lo circonda.

Come la maggior parte dei lettori di una rivista di moda, l’individuo moderno è facilmente impressionabile.

Come ha appreso Dorian, le influenze sensuali, culturali e politiche hanno un immenso potere nel cambiare le vite.

Questa fu la prova decisiva per la scoperta di Wilde che la vita imita l’arte come fa la moda.

L’edizione di una rivista di moda gli mostrava che il giornalismo e la narrativa erano forme di rappresentazione, e dopo aver dominato le due sfere, Wilde ottenne uno speciale vantaggio sui suoi contemporanei.

Dopo le sue scoperte, Wilde perse interesse nel lavoro di editing. Alla fine del 1889, a seguito del calo delle vendite e dell’interesse per i contenuti, Wilde fu costretto a rassegnare le dimissioni.

La rivista tornò al suo formato originale (sebbene mantenne il titolo), mentre Wilde tornò al suo status di freelance.

Tuttavia, l’esperienza lo aveva cambiato in modo irreversibile. Quando Il ritratto di Dorian Gray fu pubblicato Wilde dominava la tecnica dell’osservatore che utilizzò in modo efficace il resto della sua carriera letteraria, anche se questa si concluse tragicamente pochi anni dopo.

È un vero peccato che impariamo le lezioni della vita solo quando non ci servono più”. Il ritratto di Dorian Gray

Sarebbe pura speculazione immaginare quale tipo di autore sarebbe stato Wilde se non avesse lavorato nella stesura di The Woman’s World. Tuttavia, con il senno di poi, si può vedere che la pluralità di collaboratori si è rivelata una forza per Wilde, piuttosto che una debolezza.

Non vi si rifugiò in silenzio, sebbene non dedicasse tutte le sue energie al giornalismo: il suo atto politico fu la sua capacità di lavorare in entrambi i mondi.