Alice Diamond venne incoronata “regina” delle The Forty Elephants quando aveva solo 20 anni.

Alice Diamond
Alice Diamond

Alice Diamond, meglio conosciuta solo come “Diamond“, era nata in una famiglia di criminali a Southwark, a sud di Londra, nel 1886.

Sin da quando era molto giovane partecipò con talento naturale all’impresa familiare: il furto nelle case.

Il suo compito era portare con sé gli attrezzi di cui gli uomini avevano bisogno. Se la polizia li avesse detenuti prima o dopo un “lavoro”, non avrebbero trovato le prove.

In seguito Alice avrebbe adottato metodi simili per garantire le sue operazioni.

Di altezza superiore alla media del suo tempo, 1,70 metri, aveva una personalità forte e stravagante: indossava grandi pellicce, acconciature alte e molto trucco.

Il suo primo contatto con la polizia fu all’età di 17 anni quando la sorpresero a rubare in un negozio di cappelli a Oxford Street.

Alice Diamond attirava molta l’attenzione e il suo stile non restò indifferente agli Elephant & Castle Gang, noti anche come Elephant Boys o semplicemente The Elephant.

Questa era una banda criminale pesantemente armata, artisti della rapina fulminea come nel furto con destrezza, trafficanti di oggetti rubati, intelligenti e molto ben organizzati, che condussero le loro operazioni nella Londra del diciannovesimo secolo e per parte del secolo XX.

Erano così abili e spietati che persino la polizia aveva rispetto per loro.

I leader di The Elephant avevano visto in Alice la candidata perfetta per organizzare e dirigere The Forty Elephants, una band di donne dure molto rispettate nella malavita.

Questo gruppo si formò tra il 1865 e il 1870 per operare nei lussuosi grandi magazzini del West End dove andavano le dame dell’alta società in epoca vittoriana.

Ben presto ne divenne la mente brillante che condusse la più grande operazioni di saccheggio dei lussuosi grandi magazzini.

Le donne della gang adottarono gli abiti stravaganti e appariscenti che disegnava Alice Diamond. Erano voluminosi e personalizzati con tasche nascoste, fusciacche, sciarpe, berretti e cappelli con scomparti nascosti.

Presto, The Forty Elephants divenne una banda divisa in cellule perfettamente organizzate sotto il duro controllo di Alice.

La strategia era semplice ma efficace.

Arrivavano divise in diversi gruppi per attaccare un singolo negozio, o in più contemporaneamente quando volevano confondere la polizia.

Alice e le Forty Elephants furono responsabili dei saccheggi più impressionanti derubando boutique, grandi magazzini, gioiellerie, negozi di lingerie, profumi, guanti e pellicce…

Mai si era visto prima in Inghilterra quanto accadde tra il 1870 e il 1930.

La band fini per la prima volta sui giornali nel 1873. Dissero che erano “amazzoni, donne bellissime più alte di 1,70”, ma i registri della polizia suggeriscono che esistessero già delle bande simili dalla fine del 1700.

Alice Diamond diventata regina si fece più sofisticata.

Usava anelli con diamanti su tutte le dita delle mie mani. Amava le pietre preziose, ma le usava anche come armi letali. Un colpo con le nocche di Alice poteva rivelarsi fatale. Da qui il soprannome di “Diamond” Alice.

Maggie Hughes
Maggie Hughes

Per avere una leadership assoluta bisogna avere un buon tenente e nessuno era meglio di Maggie Hughes, forse la più spudorata della band.

Aveva appena 14 anni quando la polizia la catturò per la prima volta per estrarre i portafogli da alcuni spettatori distratti.

La sua faccia innocente l’aiutava e il suo soprannome non era nient’altro che “Baby-Face” Maggie.

I Forty Elephants seppero ben approfittare della bigotteria del loro tempo e della privacy che veniva concessa alle donne nei grandi magazzini.

Erano diventate così famose che a Londra nasceva il panico quando venivano viste bighellonare nelle zone dell’alta società.

Dovettero quindi espandere le loro operazioni verso le periferie e le città vicine.

Usavano auto ad alta potenza per sfuggire alla polizia e quando venivano arrestate non si facevano sorprendere con la refurtiva: gli oggetti rubati erano già stati trasferiti su altre auto gestite da membri maschi della banda.

Quando lavoravano in altre città, usavano i treni e depositavano valigie vuote nel deposito bagagli della stazione, che poi riempivano di bottino. Quando il treno era in marcia gettavano le valigie in posti specifici in modo che i loro complici potessero raccogliere la merce e non le trovavano nulla in caso di ispezione.

I loro prodotti preferiti erano gioielli, abiti firmati, lingerie, prodotti in pelle e pelli costose.

Le svendite di gennaio rappresentavano per loro il miglior periodo perché potevano approfittare del trambusto nei negozi per ottenere il massimo.

Le merci entravano immediatamente in una rete di contrabbando gestita anche da donne, che si dedicava a distribuire i prodotti il prima possibile e con i migliori benefici.

Uno dei contrabbandieri più importanti era Ada McDonald, la cui casa di Stead Street Walworth, nel sud-est di Londra, era conosciuta come la “Grotta di Alibaba e dei quaranta ladroni”.

E anche se la polizia perquisì la casa diverse volte, MacDonald riusciva sempre a dimostrare che la merce era legittima, attraverso etichette e note di acquisto false.

Jane Durrel era un’altra accorta ricettatrice e teneva merce rubata nei sobborghi di Londra e persino nei negozi disposti a chiudere un occhio.

Dopo un’indagine piuttosto difficile Jane fu arrestata nel 1911, ma grazie al suo aspetto di madre sacrificale e una grande esibizione in tribunale, non fu condannata.

Le attività di The Forty Elephants erano più ampie del furto nei negozi.

Un’appartenente della gang poteva utilizzare documenti e raccomandazioni false per ottenere lavoro come cameriere nelle case dei ricchi per poi aprire al furto alla prima occasione.

Le donne più belle e attraenti usavano il loro fascino per ingannare gli uomini in posizioni importanti e di famiglie molto conservatrici per poi ricattarli in cambio del silenzio.

Il territorio era sacro ed era praticamente tutta Londra e dei suoi dintorni.

Nessuno che non facesse parte della band poteva fare lavoretti nei negozi che consideravano nel loro territorio.

La punizione era estremamente violenta e le Forty Elephants di Alice Diamond avevano comunque alle spalle la gang The Elephant nel caso in cui la situazione lo richiedesse.

Con così tanti soldi ottenuti dalle loro molteplici attività le Forty Elephants facevano la vita delle regine.

Non usavano mai i vestiti rubati, non importa quanto fossero lussuosi, preferivano pagare per i loro lussi imitando le signore dell’alta società.

Quando non lavoravano, sembravano membri persone rispettabili.

Il loro stile preferito era quello delle flapper: gonne corte, capelli corti e neri o biondo platino; ascoltavano jazz, fumavano in pubblico e bevevano.

Perfette appartenenti ai Roaring twenties (i Ruggenti Anni Venti) guidavano le macchine a tutta velocità, usavano la cocaina e, naturalmente, erano sempre armate.

Dopo quasi 15 anni passati a terrorizzazione la bella società il declino della regina Alice Diamond e della sua luogotenente Baby-Face Maggie iniziò la vigilia di Natale del 1925.

Marie Britten uno dei membri più giovani delle Forty Elephants era innamorata di qualcuno che non apparteneva al mondo del crimine e la cosa era proibita.

Appoggiata da suo padre Bill Britten andò a chiedere il consenso della “Regina” Alice Diamond, per poter frequentare l’uomo che amava.

Alice non concesse l’autorizzazione ma Marie non accettò il verdetto.

Partirono alcuni insulti insignificanti, ma poi Marie minacciò Alice con una bottiglia di vino rotto. Con gli uomini ubriachi che le incoraggiano a combattere la lotta divenne collettiva, ma Bill riuscì a portare fuori sua figlia e portarla a casa.

Ma una lotta nella malavita non finisce con una delle fazioni in fuga, si deve andare fino alla fine.

Alice guidò un gruppo di persone ubriache e pericolose a casa di Bill e dopo aver sfondato la porta d’ingresso picchiarono chi trovarono senza pietà.

La polizia arrivò trovando Bill, gravemente ferito, ma non Marie. Di lei non si seppe più nulla.

Alice Diamond, la regina, fu condannata a cinque anni e Maggie Hughes, a pochi mesi.

La sentenza includeva i lavori forzati. Alice rimase stoica quando la sentì mentre Maggie, fedele alla sua personalità stravagante e sfacciata, urlò ed insultò tutti i presenti.

Maggie rilasciata dopo i cinque mesi di prigione riprese con le sue attività. Alice Diamond tornò stremata e annoiata.

Alice morì per cause sconosciute negli anni Cinquanta.

Maggie fu condannata nel 1938 per aver infilato una spilla da cappello negli occhi di un poliziotto.

Quando fu rilasciata, dopo quasi cinque anni, riuscì a trovare lavoro solo come prostituta e informatrice della polizia.

Informare la polizia se un ruffiano era violento con delle ragazze, aiutando quelle che avevano timore di rappresaglie. Morì negli anni settanta, apparentemente per sua stessa mano.

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