L’ombrello la lunga storia di un’invenzione curiosa

L’ombrello è un’invenzione curiosa per il suo nome, la sua storia e il suo design.

È uno di quegli oggetti che è stato con noi per migliaia di anni senza quasi mutare il suo aspetto: Altre invenzioni sono cambiate radicalmente, sia nella forma sia nella tecnologia a volte in pochi anni, ma gli ombrelli di secoli fa sono quasi indistinguibili da quelli di adesso.

Molti popoli hanno usato strumenti per proteggersi dal sole e dalla pioggia e ciò è accaduto sin dall’esistenza dell’umanità.

Sappiamo che gli antichi egizi usavano degli ombrelloni in vari modi, così come facevano gli assiri, ma è quello che i cinesi hanno inventato era un ombrello a tutti gli effetti: con le canne che formano una cornice e pieghevole, come ora!

In effetti, l’ombrello è un buon promemoria di come il nostro etnocentrismo culturale sia una solenne stupidità.

L’ombrello un’invenzione tutta cinese

Abbiamo descrizioni di un ombrello in Cina risalenti circa al 600 a.C..

In un manuale di cerimonie, il Zhou-Li (Il Libro dei riti che ci dà una precisa descrizione dei riti antichi e delle cerimonie nella corte della dinastia Zhou), descrive come posizionare un oggetto per coprire l’Imperatore nelle sue apparizioni.

La descrizione dell’ombrello era la stessa che potremmo dare oggi.

L’oggetto ha 28 aste ad arco ed è coperto da un panno. Le aste sono attaccate ad un bastone di legno che può scorrere all’interno di un cilindro cavo, far collassare le aste e chiudere l’oggetto. Le differenze con gli ombrelli che utilizziamo oggi sono minime.

L’ideogramma cinese per l’ombrello stesso ha avuto pochi cambiamenti nel tempo.

Come probabilmente saprai, molti caratteri cinesi, anche se all’inizio erano idealizzazioni degli oggetti che rappresentavano, sono cambiati fino al punto che il “disegno” originale non è più riconoscibile.

Ma se si guarda l’ideogramma dell’ombrello è facile riconoscervi ancora l’oggetto idealizzato.

Non è molto chiaro come gli inventori abbiano avuto l’idea di creare una struttura di legno con un tessuto sopra e, ovviamente, non conosciamo il nome dell’inventore.

C’è però una leggenda cinese che racconta l’ombrello sia stato inventato da una ragazza cinese di nome Lu Mei. La ragazza aveva scommesso con suo fratello maggiore su chi fosse stato in grado di costruire un oggetto per proteggersi dalla pioggia.

In una sola notte, Lu Mei creò una sorta di bastone la cui parte superiore si diramavano 32 canne realizzate con bambù coperte da un tessuto che assomigliava alla forma di un fungo.

Sfortunatamente, come abbiamo detto prima, questa è solo una storia popolare, non è un fatto dimostrabile.

In ogni caso, l’ombrello era usato in Cina per proteggere sia il sole sia dalla pioggia, ma solo le persone di alto lignaggio lo usavano (non necessariamente i reali, ma certamente non i contadini).

A quel tempo, costruire un oggetto del genere (specialmente il sistema di legno pieghevole e la seta usata per coprirlo) era costoso e richiedeva una grande abilità, così che gli ombrelli erano oggetti di lusso.

Gli stessi cinesi furono anche i primi ad impermeabilizzare l’ombrello, coprendo un parasole con cera e vernice.

L’etimologia della parola ombrello già dice tutto dell’oggetto.

Umbraculum è la parola latina da cui deriva, quindi da Umbra, un diminutivo, come dire piccola ombra. Era il parasole, poi diventato nel tempo anche paracqua.

La storia del ombrello in Europa

Gli ombrelli di Pierre Auguste Renoir
Gli ombrelli di Pierre Auguste Renoir

In Europa venivano usati vari oggetti per coprirsi dal sole (nessuno di questi si piegava), il concetto di trattenere qualcosa sulla testa per evitare di bagnarsi era sconosciuto.
I viaggiatori occidentali però iniziarono a raccontare dopo i loro viaggi delle strane abitudini dei popoli asiatici (come i giapponesi, gli indiani e i siamesi) che li usavano regolarmente nelle loro cerimonie.

Anche se il design cinese raggiunse la Persia e alla fine l’Europa attraverso la Via della Seta, c’era un problema fondamentale per la sua divulgazione, oltre la difficoltà della sua costruzione: l’immagine.

Gli europei, già dell’antica Grecia, avevano associato il parasole (e l’ombrello era molto simile) alle donne.

In effetti, c’è anche qualche testo di Anacreonte (poeta greco antico) in cui si afferma che per un uomo usare un ombrello era un segno di effeminatezza.

Così le donne greche indossavano gli ombrelloni, come gli Etruschi e i Romani, ma gli uomini non lo facevano.

Il concetto stesso di usare l’ombrello per ripararsi dalla pioggia non era comune in Europa, la parola in inglese: ombrello, viene da umbra in latino “ombra”.

In Inghilterra l’ombrello è stato considerato oggetto femminile per molto tempo.

Anche nel 1706 i dizionari lo descrivevano come uno “schermo comunemente utilizzato dalle donne per proteggersi dalla pioggia”.

Uno dei primi uomini a usare apertamente a Londra fu il dottor Jonas Hanway al quale i londinesi non risparmiarono burla ogni volta che usciva con il suo ombrello sotto la pioggia.

Solo verso la fine del XVIII secolo, in Europa, l’ombrello divenne un oggetto di uso comune anche per gli uomini. A poco a poco i materiali furono migliorati…. fino a quando non arrivò la produzione basso costo, ma, curiosamente, l’ombrello ha conservato praticamente lo stesso nel design descritto da Zhou Li.

A proposito, non solo l’ombrello è stato usato nel corso della storia per proteggerlo dal sole o dalla pioggia: è stato anche un’arma.

Ad esempio, il dissidente bulgaro Georgi Markov fu assassinato nel 1978 da un agente del KGB con un ombrello dalla punta avvelenata! Quindi attenzione a sottovalutare l’importanza degli ombrelli!

Foto da Wikipedia e dominio pubblico

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